La Petite Histoire… du cirque

L’histoire du cirque a des airs de « qui de l’œuf ou de la poule… ». Qui du cirque avec son chapiteau, ou de ses numéros d’artistes, est né le premier ?

Les Romains avaient désigné leur stade par le mot « cirque ». Mais rien à voir avec le nôtre, si ce n’est les bêtes sauvages qu’on y trouvait. Pour le reste, les courses de chars et combats brutaux tenaient plus du ring de MMA que de la piste aux étoiles !

Au Moyen-âge, on trouvait déjà des jongleurs et artistes allant de ville en ville pour amuser la galerie. Mais les historiens datent la naissance du cirque au XVIIIe siècle, avec la « Riding School » du Britannique Philip Astley. L’essentiel y est : une piste circulaire de 13 mètres de diamètre (la taille de la longe des chevaux), et des numéros qui s’enchaînent. Mais c’est son concurrent, Richard Hugues, qui parlera le premier de « Circus » !

Astley exporte son spectacle à Paris dès 1782, dans le premier cirque stable de France. Au XIXe siècle, les cirques « en dur » pullulent, avec notamment à Paris le Cirque Napoléon (aujourd’hui Cirque d’Hiver), tandis que les cirques ambulants explorent l’Europe entière. Et comme c’est l’âge d’or de la colonisation, les bêtes sauvages exotiques ramenées du lointain y côtoient des nouveautés comme le trapèze, inventé par le gymnaste Jules Léotard.

Mais après-guerre, l’arrivée de la télévision accompagne le déclin de ce cirque à la papa. La création des écoles Gruss et Fratellini et de festivals viennent en renfort… Et un nouveau cirque voit le jour, héritier de l’école russe du XXe siècle, qui met l’exploit humain au premier plan. En 1984 naissent ainsi le théâtre Zingaro et Archaos en France, et le Cirque du Soleil au Québec, qui changent la face du cirque de demain… et d’aujourd’hui !

Le cirque c’est aussi à Tours avec le Festival International du Cirque en Val de Loire du 27 au 29 sept. – www.festival-cirquetours.fr

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